苹果早在2011年时就推出了Siri语音助手,涉足人工智能业务。目前,苹果正在将人工智能技术集成至芯片。

彭博社援引消息人士的说法称,苹果正在开发一款专用于人工智能的芯片。苹果内部将这款芯片称作“苹果神经引擎”,将有助于优化苹果设备涉及人工智能的任务,例如面部识别和语音识别的处理。

在人工智能领域,苹果正积极追赶亚马逊和Alphabet。尽管Siri给苹果在语音识别领域带来了先发优势,但苹果的竞争对手正在更积极地将人工智能应用至各种产品,例如亚马逊Echo和Google Home智能音箱。专用于人工智能的处理器将帮助苹果在设备中集成更多功能。

知名苹果分析师、风投公司Loup Ventures联合创始人吉恩·蒙斯特(Gene Munster)表示:“苹果押注未来的两大领域需要人工智能。对于现实增强和无人驾驶汽车,其核心正是人工智能。”

苹果设备目前使用两种不同芯片去处理复杂的人工智能任务:主处理器和图形显示芯片。苹果未来将把人工智能任务转移至专用芯片,从而延长电池续航时间。

此前,多家芯片厂商已开始开发专用的人工智能芯片。高通最新的骁龙处理器提供了专门的模块,用于处理人工智能任务。谷歌2016年发布了首款人工智能芯片“张量处理单元”(TPU)。目前,这款芯片已经部署在谷歌的数据中心里,为搜索和图像识别等应用提供计算资源。在今年的I/O开发者大会上,谷歌发布了新版TPU,并宣布将通过云计算平台提供给客户。英伟达也面向云计算客户销售类似芯片。

人工智能芯片将有助于苹果硬件的不断优化。消息人士表示,苹果计划将这款芯片应用于多种设备,包括iPhone和iPad。苹果已经测试了搭载这款芯片的iPhone原型产品,但目前尚不清楚今年款的iPhone是否能用上这款芯片。

消息称,苹果的操作系统和软件功能也将配合这款芯片做出调整。例如,苹果曾考虑将照片应用的面部识别功能、语音识别的某些部分,以及iPhone键盘的输入预测功能所需的计算工作转移至这款芯片。苹果还计划面向第三方开发者开放这款芯片,使第三方应用也可以用专门计算资源去处理人工智能任务。

苹果可能会选择在6月份的年度开发者大会上公布关于人工智能的最新进展。在此次大会上,苹果还将推出最新版操作系统iOS 11。上月有消息显示,这一新版本系统将提供升级的用户界面。此外苹果还有可能发布对笔记本产品的升级,搭载更快的英特尔处理器。

苹果正自主开发多种芯片。从2010年的A4芯片开始,苹果就在iPhone和iPad中使用自主开发的主处理器。随后,苹果又开发了用于Apple Watch的专门处理器、用于多种产品的运动传感器、AirPods中的无线元件,以及MacBook Pro的指纹扫描仪。此外,苹果还测试了一款芯片,用于支持MacBook的低功耗模式。

2015年时彭博社报道称,苹果的保密文化不利于该公司吸引顶级的人工智能研究员。自那时以来,苹果收购了多家与人工智能相关的公司,开始发表与人工智能研究相关的论文,加入了关键的研究组织,并在这一领域展开招聘。2016年10月,苹果聘请了卡耐基梅隆大学的鲁斯·萨拉库蒂诺夫(Russ Salakhutdinov)为人工智能研究总监。

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