巨头自身频频布局人工智能的同时,颇具实力的创业公司也正受到资本青睐。

AI1

近日,中国人工智能企业旷视科技Face++宣布正式完成C轮4.6亿美元融资,打破国际范围内人工智能领域的融资纪录。据了解,本轮融资由C1、C2 两轮构成,中国国有资本风险投资基金(简称“国风投”)领投,蚂蚁金服、富士康集团也进行了战略投资。

旷视科技创始人兼CEO印奇称,本次融资于2016年底开始启动。由于旷视科技许多业务与国家战略有关,希望得到相关支持,因此本次融资领投方为国风投。至于蚂蚁金服和富士康集团的战略投资,印奇表示,“蚂蚁金服在金融创新,富士康在硬件领域都是最牛的公司。富士康有很深的生态链,包括手机、传感器等。”

同时,关于本轮融资的使用,印奇称资金将用于人工智能算法、算力及数据方面的投入。“Face++今年的商业化进展得挺顺利,C轮4.6亿美元的融资不是用在自身的运营上,更多是做扩大规模、再生产的工作。”印奇指出,“具体而言是算法、数据和算力,这三块都需要更大的资本投入。”

面部识别巨头

资料显示,旷视科技创立于2011年,曾获联想创投与创新工场投资。目前,该公司依托独创深度学习引擎 MegBrain实现了人工智能技术工程化、产品化和产业化。在2017年MS COCO、Places两项世界顶级竞赛中,旷视科技的核心技术击败Google、微软、Facebook,成为首个获得多项冠军的中国企业。

在产业发展上,旷视科技专注金融安全、城市大脑、手机智能三大领域,已完成包括“刷脸支付”、“城市之眼”在内的多个人工智能产品的世界级首发。在金融安全领域,目前旷视科技提供最大的第三方国内身份验证平台,进行用户实名、注册、大额转账等方面的验证。城市大脑方面,旷视科技的技术应用在交通人流信息识别、公安安防、智能化楼宇及智能化零售等场景中。智能手机方面,旷视科技主要帮助手机厂商进行全面屏时代的用户身份确认,目前已与小米手机进行合作。

据旷视科技方面透露称,完成本轮融资后,公司将进一步强化在金融安全、城市安防领域的地位,并加快在城市综合大脑及手机智能领域的技术落地。截至目前,旷视科技已与十余个省会级城市实现智慧城市战略合作,并与国内多家一线手机厂商在智能化方面达成了深度合作。

“我们的投入分为前线和后线,”在介绍旷视科技本轮融资用途时,印奇表示,“后线即研发领域,这不再是简单招聘更多科研人员,而是对基础设施的投入,包括超算中心的集群、系统构建。前线则是金融安全、城市大脑、手机智能领域,这些行业不适用于单点突破,需要产品、解决方案、售前、销售等全方面的投入。”

这也就意味着,旷视科技未来将在算法、数据和算力三大方面加大投入。目前,旷视科技已经在西雅图下设研究院,从人才竞争层面提升算法能力,亦强调业务内自有数据回流并扩大数据采集和标注规模。算力方面,旷视科技已在国内建立数个超算中心,但仍需要持续投入。

印奇认为,超算中心的首个阶段是做机器学习的训练中心,类似于新技术的工厂,但到了第二个阶段,超算中心将在城市内极为普及,进而成为城市的基础设施。

“据我了解,旷视科技的技术实力是顶尖的,在视觉识别领域是中国第一,研发实力也很强。”赛迪顾问电子信息行业高级分析师向阳告诉21世纪经济报道记者,“此外,旷视科技与阿里巴巴有深度绑定,除了许多技术在阿里巴巴的产品上加以实现外,此次蚂蚁金服还参与了战略投资,所以扩张的道路还是很宽的。”

AI竞赛

旷视科技获得巨额融资仅是行业的冰山一角。今年,在人工智能行业趋热的背景下,不少创业公司也获得了融资。

5月15日,依图科技获得总额约为3.8亿元的C轮融资,7月11日,商汤科技收获约为27.2亿元B轮融资,9月18日,银河水滴获得6000万元天使轮融资。10月上旬,中科视拓宣布获得数千万元的Pre-A轮融资。“对于当前的人工智能行业而言,资本驱动肯定是必不可少的。”向阳表示。

在向阳看来,目前在安防领域,旷视科技依然体量较小,主要业务还是集中在海康威视这类传统安防企业上。“海康威视经营时间更长,在渠道布局上更广,但旷视科技在技术上拥有实力,未来也不排除对前者进行超越。”

不过,在一些技术领先的人工智能企业看来,获得融资已经远远超过了维持生存的“第一阶段”意义,而是为进一步扩大规模提供支撑。这也意味着,人工智能第一阶段的战争或将在短期内告一段落。

“明年的人工智能格局将产生变化,所有公司会回到业务层面,现在所有的人工智能产品都做得很烂,包括我们及大公司在内。”印奇表示,“人工智能是从底层开始做一个全新的系统,想要达到完美是一个艰难的过程。”

因此,行业在趋于价值务实之际,也难以避免一系列的调整。印奇认为,明年将是人工智能第一阶段战斗结束的时间点。尽管相关业务很难做到百亿规模,但“大潮将大家扔到海里,没有抱住木头的公司会挂掉。”

至于明年之后,将是行业深挖的阶段。“现在的人工智能场景深度还远远不够,未来还会不断深化,开拓更多场景。”印奇同时表示,人工智能波及的行业范围极大,必将出现该领域极具话语权的巨头企业,从而颠覆现有科技行业的竞争格局。

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