据国外媒体报道,今年7月份中国政府出台了一项新战略,其目标明确:三年内在人工智能技术发展方面赶超美国,到2030年成为世界领先者。而上月科技部明确了政府计划的一些细节。这样一来,作为机器学习芯片的领先供应商,硅谷的英伟达成为了中国在人工智能领域的超越目标。

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科技部发布的文件列出了13个“转型”技术项目,计划在未来几个月内投入更多政府资金,到2021年完成项目交接。其中一项是开发运行人工智能神经网络的新型芯片,其软件开发与谷歌等大科技公司在人工智能领域的规划不谋而合。

在硬件方面,该项目的一个标准专门针对英伟达:科技部表示,在芯片性能和能效方面,它希望能够开发出比英伟达M40芯片功效高20倍的芯片,此类芯片被称为神经网络的“加速器”。M40芯片上市已经有两年时间,并不是英伟达最新、功能最强大的芯片,但目前仍然用于各种人工智能项目。

之前中国政府已经将赶超目标瞄准了英伟达。 10月份国家发改委提出的研究建议还包括开发另一种高功效的人工智能芯片。8月份,在中国国家开发投资公司(China Development&Investment Corp.)旗下的投资基金的带领下,总部位于北京的人工智能芯片创业公司“寒武纪”(Cambricon)获得融资1亿美元。 本月早些时候,“寒武纪”宣布推出了两款服务器芯片,或将会替代一些人工智能项目中所采用的英伟达芯片。

“寒武纪”只是众多试水人工智能芯片业务的中国大企业以及创业公司中的一个。在美国,也有不少人工智能创业公司或是诸如谷歌等大公司在挑战英伟达的地位。 10月份,由百度创建的北京地平线机器人(Horizon Robotics)公司募得资金1亿美元,深鉴科技(Deephi)深度学习平台也获得了4000万美元的融资。此外,华为正在与“寒武纪”合作开发应用于手机和其他设备的人工智能芯片。

中国官员和科技公司都有充足的理由去对标英伟达。迄今为止,英伟达主要为人工智能项目提供相应硬件,并且已经建立起一个庞大而利润丰厚的市场。随着越来越多的公司开始投资人工智能,英伟达的股票市值在过去三年里增长了10倍。英伟达为机器人,无人驾驶飞机和自动驾驶汽车提供芯片,并签约了丰田和沃尔沃等合作伙伴。

美国安全中心智囊团副主席卡尼亚(Elsa Kania)表示,从政府方面考虑,中国之所以要扶持起一个实力强大的国内供应商,部分原因是对使用外国芯片进行军事和其他应用有安全方面的担忧。

当然,中国在实现人工智能软硬件梦想方面还面临诸多挑战。历年来中国发表的计算机科学和机器学习研究论文要比美国多。但卡尼亚指出,中国在高级人工智能项目所需的专业知识积累方面还是劣于美国。

多年来,中国一直努力在芯片产业追赶美国、韩国以及日本。为了自主制造出英特尔和其他美国处理器芯片的替代品,中国曾经研发出世界一流的超级计算机芯片,但是还没在服务器和个人电脑上得到广泛应用。举例来说,作为中国最大的云服务供应商,阿里巴巴还在依赖于英特尔和英伟达的芯片。欧亚集团跟踪中国技术和相关政策的保罗。特廖洛(Paul Triolo)说:“中国人很有志向,但是在设计开发芯片、建设晶圆厂以及芯片量产方面,中国人还是落后了数代。”

中国在芯片产业方面的举措让美国政府更加警惕,对收购美国半导体技术的审查往往设置重重障碍。美国半导体技术也开始变得更富有战略性。奥巴马于2016年12月就曾阻止中国基金收购美国芯片公司;特朗普总统在9月份撤销了类似的收购协议。本月,一个由两党立法者组成的立法委员会提出了相关法案,强化为类似决策提供建议的相关委员会权限,部分原因是中国在芯片产业和人工智能方面显出的雄心。

但目前来看,尽管政府有明显的兴趣,中国的人工智能芯片公司并没有意图争夺英伟达核心芯片提供商的位置。初创公司地平线机器人、深鉴科技,以及华为,都把重点放在了芯片应用上——将计算机视觉技术等整合汽车和照相机等设备上。

硅谷芯片开发公司投资人克里斯。罗文(Chris Rowen)说,安全监控市场的发展也是这种趋势的驱动因素之一。将人工智能芯片放入相机可以使其自动识别人物,物体或动作。谷歌最近吹捧的Clips摄像头就具备图像识别功能。

罗文说,中国的芯片创业公司也在关注将人工智能应用到家用电器,汽车零部件和其他设备上。他指出“要想使这项技术得到普及,最好的方法是降低成本。”

尽管中美两国在人工智能领域已经展开了竞争,但两国公司之间并没有明确的战线。 国家支持的“寒武纪”公司正在从硅谷芯片开发商Arteris那里获得设计许可,得以将芯片上的数据移动到互连的“主干”上。 英特尔也向地平线机器人投入了1亿美元。目前该公司正在开发用于自动驾驶汽车的人工智能芯片,谷歌也在这个领域拥有自己的产品。 而在9月份,Nvidia首席执行官黄仁勋(Jensen Huang)宣布与中国互联网巨头阿里巴巴,百度和腾讯达成新的交易。特廖洛表示:“中国的人工智能应用将在美国产硬件上运行一段时间,这是无可争辩的事实。”

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