据外媒报道,10年前,亚马逊推出了Kindle并创造了在数字设备上阅读的新时尚。4年前,杰夫-贝索斯(Jeff Bezos)和他的公司推出了Echo,鼓励数百万人开始与计算机交谈。

现在,亚马逊又要尝试新事物了,这次是家用机器人。

据知情人士透露,这家零售和云计算巨头已经启动了一项雄心勃勃的绝密计划,打算打造一款家用机器人。这个项目名为Vesta,由格里格-泽尔(Gregg Zehr)负责。泽尔是加州桑尼韦尔市的亚马逊Lab 126硬件研发部门的领导人,该部门负责开发亚马逊的硬件设备,比如Echo智能音箱、Fire TV机顶盒、Fire平板电脑和Fire Phone手机。

Vesta项目始于数年之前,但是直到今年,亚马逊才开始大举为该项目招募人才。Lab 126的网站上发布了几十个职位的招聘启事,比如软件工程师、机器人工程师和传感器原理工程师等。据知情人士透露,亚马逊希望能在今年年底之前能让员工们先在自己家里试用这种机器人,然后最早在2019年将这种机器人提供给消费者,但是这些计划有可能发生变化,而且亚马逊的硬件项目有时会被扼杀在襁褓之中。

亚马逊发言人称,公司不会对传闻或猜测置评。

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目前还不清楚亚马逊的机器人会做什么。据知情人士推测,Vesta机器人可能是一种移动版Alexa,在客户家中没有Echo设备的地方陪伴客户。这种机器人的原型拥有先进的摄像头和计算机视觉软件,可以像自动驾驶汽车一样在客户家中四处行走。前苹果高管麦克斯-帕雷(Max Paley)负责计算机视觉方面的研发工作。亚马逊还聘请了机器人行业的许多专业机械工程师。

据知情人士称,该项目与亚马逊子公司Amazon Robotics开发的机器人不同。Amazon Robotics开发的机器人主要是在仓库搬运货物的机器人,该公司的前身是一家名为Kiva Systems的公司,2012年被亚马逊以7.75亿美元的价格收购。

几十年来,家用机器人提供陪伴或做基本家务已经让科技行业变得十分诱人。Atari公司创始人诺兰-布什内尔(Nolan Bushnell)在1983年推出了一款三英尺高、雪人外形的Topo机器人。虽然它可以通过苹果II计算机的编程来移动,但是几乎没有其他任何功能,销量也很惨淡。后来美国、日本和中国都开发出一些有用的机器人仆人,表现得稍微好一点。iRobot公司的Roomba是该领域的佼佼者,自2002年以来已经卖出了2000多万台。

最近,索尼和LG电子也对该领域表示出兴趣。LG在1月份的CES展会上展示了一款名为Cloi的机器人,但是在演示时失败了很多次。索尼展示了新款Aibo机器狗,它在20年前就推出了这个概念,十年多以前推出了第一代Aibo机器狗。但是这种机器人除了吠叫之外也没有太大的用处。这款机器狗的售价为1800美元,基本上与一条真狗的价格差不多。

计算机视觉技术、摄像头、人工智能和语音激活技术的进步让亚马逊也能开发自己的机器人了。该公司已经表示,它自愿为购买更多商品并通过其设备订阅亚马逊服务的Prime会员购买这种机器人提供补贴。这有助于让主流消费者以后买得起这款产品。

据Research and Markets估计,消费者机器人市场将在2023年达到150亿美元的规模。目前,这个市场的规模大约为54亿美元。(编译/林靖东)

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